WMS son las siglas de Web Map Service (Servicio de Mapas Web). Es un estándar para publicar cartografía en Internet y sus especificaciones están recogidas por el OGC (Open Geoespatial Consortium)WMS es un servicio y no una página web, por lo que se ha de utilizar desde un visorSIG que admita este tipo de servicios.

Un servicio WMS permite, mediante el intercambio de peticiones y respuestas XML, publicar mapas a petición de los usuarios a partir de datos georreferenciados, sin que se acceda a los datos en sí mismos, sólo a una representación gráfica de ellos. Estos mapas pueden contener información de varias capas raster y/o vectoriales, superpuestas en un determinado orden modificable.

El Open GIS Consortium (OGC) establece las especificaciones y características del estándar WMS. El OGC emana de los grupos de trabajo que definieron y estandarizaron en sus orígenes (años 1980) el mundo de los SIG formalizándose posteriormente en el año 1994 en forma de consorcio OGC. Actualmente pertenecen a este consorcio socios industriales, gubernamentales, universitarios y los propios socios fundadores. La principal misión del consorcio ha sido intentar estandarizar los servicios relacionados con la información geográfica en entornos distribuidos.

Se precisa de un software de navegación SIG adecuado para visualizar estos servicios. Existen decenas de páginas Web que permiten consultar la cartografía de uno o varios servidores WMS. No necesitan instalación y sólo se encargan de gestionar las peticiones al servidor. Pueden ser navegadores totalmente genéricos o pertenecer a geoportales de IDE's, (Infraestructura de Datos Espaciales) de organismos o instituciones públicas. Asimismo existen multitud de aplicaciones tanto de software libre como de productos comerciales que requieren la instalación del programa en el propio ordenador. Son aplicaciones SIG de propósito general que permiten añadir los servidores WMS como una capa más de trabajo. El Open GIS Consortium (OGC) proporciona la lista de los productos que están certificados por el estándar en la dirección web:

http://www.opengeospatial.org/resources/?page=products

Algunos navegadores necesitan añadir al final un carácter “?”

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